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Mientras andaba debajo de los amarillentos árboles del sendero de Shin-etsu, levanté la cámara y me reí a carcajadas, aparentemente, sin ningún motivo. Podría ser un efecto secundario del shinrin-yoku (森林浴), un fenómeno conocido como baño de bosque, recientemente reconocido por sus beneficios saludables. O tal vez simplemente podía estar asombrado por la creación, que en cualquier parte del mundo pudiera ser tan asombrosamente hermosa. Pero aquí me reía de la alegría de estar donde estaba, tal vez algo que aquellos que han experimentado el Sendero Shin-etsu puedan entender.

Andar por el Sendero de Shin-etsu es una experiencia única, en Iiyama, Nagano
Viajar por el Sendero de Shin-etsu es una experiencia única en Nagano.

El sendero Shin-etsu recorre aproximadamente 80 km a lo largo de la cresta de las montañas entre las prefecturas de Nagano y Niigata. Está inspirando en el Sendero de los Apalaches americano, ya que este camino fue construido a mano por voluntarios y se mantiene por una entidad de conservación sin fines de lucro, The Shinetsu Trail Club. El sendero se divide en seis secciones, cada una se puede recorrer en un día, aunque podrías tomar un día libre quedándote en una tienda de campaña en uno de los varios sitios de acampada que mantiene el club. Cuando la nieve está suficientemente derretida, desde mitad de mayo/finales de junio hasta principios de noviembre, el sendero está abierto a los excursionistas. Si quieres ir con un guía experimentado, el club tiene varios disponibles para acompañarte medio día o para hacer viajes de más de un día. 

Un viaje fácil de Tokio a Iiyama

Llegué a Iiyama con el relativamente nuevo Shinkansen Hokuriku, que conecta Tokio con Kanazawa a través de la prefectura de Nagano. En mi imaginación, el norte de la prefectura de Nagano estaba demasiado lejos de Tokio para visitarlo, pero en realidad, el shinkansen me dejó con comodidad a la ciudad en tan sólo una hora y media, un poco más de lo que tardas en llegar a Yokohama con trenes locales.

Mi anfitrión, Takayanagi-san, me esperaba en la puerta y me llevó hasta el Centro de Información Turística para informarme sobre nuestra siguiente aventura. Un pequeño apunte: el Centro de Información Turística es un lugar perfecto para relajarse, ya sea esperando tu tren para volver a casa o para calentarte con una taza de té. Encontrarás varias mesas gratuitas para sentarse y podrás comprar maravillosos souvenirs locales de Nagano para tus amigos y familiares. Y, por supuesto, el amable personal del centro están dispuestos a responder cualquier pregunta que tengas sobre las actividades y los puntos interesantes de la zona, como también ayudarte para reservar tours y experiencias.

Iiyama, Nagano, Japón
El Centro de Información Turística de Iiyama es un lugar perfecto para relajarse.

Takayanagi-san ya me había reservado una visita guiada por el Sendero Shin-etsu durante dos días consecutivos. Ya que nuestro recorrido no empezaba hasta al cabo de dos horas, me mostró las tiendas de la estación y los servicios disponibles para los turistas que vienen a disfrutar la belleza natural de Iiyama. La época más turística de la ciudad es en invierno, cuando sus abundantes nevadas permiten a los visitantes disfrutar de la gran variedad de actividades invernales como el esquí, el snowboarding o incluso el snow cycling en las dos estaciones de esquí de Iiyama. Pero IIyama tiene mucho que ofrecer a los amantes de la naturaleza en cualquiera de las otras estaciones, es por eso que yo vine en otoño para ver el impresionante kouyou, el cambio de hoja.

La estación de Iiyama también cuenta con una tienda que alquila y vende equipamiento para todo tipo de actividades al aire libre. Se pueden alquilar una variedad de bicicletas, incluso de competición o con neumáticos gruesos, y contratar rutas. Incluso si tienes niños que no pueden ir con bicicleta, puedes alquilar un remolque y y llevarlos cómodamente. Si no trajiste el equipo adecuado para hacer senderismo, también puedes alquilar o comprar casi todo lo que puedas necesitar.

Material de esquí, Iiyama, Nagano, Japón
La estación de Iiyama también cuenta con una tienda que alquila y vende equipamiento para todo tipo de actividades al aire libre.

Conociendo a nuestro guía del Sendero Shin-etsu

Conocimos a nuestra guía, Biyajima-san, a la carretera ubicada al punto de entrada donde empezaríamos nuestra caminata. Biyajima-san es miembro del Shinetsu Trail Club y un experimentado excursionista, kayakista, snowboarder y artista, entre sus muchos talentos. Su experiencia me hizo sentir mejor cuando escuché que nuestro destino del día era Kumanosuike, el «estanque de la guarida del oso». Efectivamente, Biyajima-san señaló varios indicios sobre los osos en esta zona, incluyendo el estiércol fresco de oso. Aún así, la abundancia de comida para los osos en esta área hace poco usuales los encuentros con los visitantes que usan el sentido común. Estos animales generalmente quieren tener menos que ver con los humanos que nosotros con ellos.

Biyajima-san nos llevó a una sección del Sendero Shin-etsu famosa por la abundancia de hayas, majestuosos árboles con corteza blanca y hojas que se vuelven de color amarillo dorado antes de caer por el invierno. De hecho, el color dorado es tan abundante en este tramo del sendero que olvidé que estaba caminando debajo de la sombra. Sentía que me bañaba la luz dorada del sol.

Al igual que casi todos los guías del Sendero Shin-etsu, Biyajima-san tenía un profundo conocimiento del sendero, especialmente como naturalista. Nos señaló distintas plantas y insectos a lo largo del camino y nos enseñó cómo identificarlos. Por ejemplo, ¡nos mostró qué árbol tiene las hojas más grandes de todas las plantas de Japón!

Disponiamos de unas pocas horas para pasear con Biyajima-san, pero nos llevó a un lugar magnífico para ver la ciudad de Iiyama dentro del valle. Los arrozales recén cosechados crearon un mosaico de oro en la llanura y el río Chikuma, el más largo de Japón, alimentaba la vegetación que crece en sus orillas.

El sendero de Shin-etsu, Nagano, Japón

Ascendiendo por el sendero Shin-etsu desde la estación de esquí de Madarao

El día siguiente empezamos temprano con Sato-san, nuestro segundo guía del sendero Shin-etsu, ya que exploramos partes de la sección 1 y 2. Además de ser un excelente guía, Sato-san dirige uno de los hospedajes que los excursionistas usan como alojamiento. Quedamos al Madarao Visitor Center y condujimos hasta el pie de una de las pistas de esquí de Madarao. Este es el punto de partida del sendero Shin-etsu. Dado que los ascensores no funcionan fuera de temporada, los excursionistas tienen que subir los 2,2km de ascenso para alcanzar la cima del Monte Madarao. Solo subimos una tercera parte del camino para que Sato-san pudiera señalar la línea de la cresta que se extiende en la distancia que sigue el Sendero Shin-etsu hasta la prefectura de Niigata.

Pistas de esquí de Madarao, sendero de Shin-etsu, Nagano, Japón

Desde allí, Sato-san nos condujo hasta Akaike, el estanque rojo, que estaba completamente envuelto por el follaje otoñal. Akaike es la meta para la Sección 1/ el punto de inicio de la Sección 2. Allí podrás alquilar sitios de tiendas de campaña si quieres comenzar temprano la Sección 2. La otra opción es contratar un servicio de recogida que te lleve a alguno de los muchos alojamientos disponibles a tan solo unos minutos de la montaña con coche. Yo me hospedé en un ryokan encantador de la familia Kanoe porque, bueno, simplemente no soy un aficionado de las tiendas de campaña.

Vistas otoñales del sendero Shin-etsu
Sato-san nos condujo hasta Akaike, el estanque rojo, que estaba completamente envuelto por el follaje otoñal.
El sendero de Shin-etsu, Nagano, Japón

A continuación, Sato-san nos guió a través del pantano de Numanohara, una zona pantanosa que tiene una increíble de flores amarillas y blancas en primavera.  Seguimos por un estrecho camino elevado de madera sobre el pantano y a lo largo de un pequeño arroyo. Durante el otoño, las flores y la hierba verde se vuelven doradas, haciendo juego con las hojas de las colinas cercanas.

El pantano de Numabohara, el sendero de Shin-etsu, Nagano, Japón
Durante el otoño, las flores y la hierba verde se vuelven doradas, haciendo juego con las hojas de las colinas cercanas.

Terminamos nuestro recorrido por la Sección 2 en el lago Nozomiko, que Sato-san dice se congela tanto en inverno que puedes cruzarlo a pie. Ese día caminamos por los bosques de hayas a lo largo de la orilla y disfrutamos de la vista del Monte Madarao en la distancia.

El sendero de Shin-etsu, Nagano, Japón
Aunque solo visitamos una pequeña parte del Sendero Shin-etsu, me sorprendió la diversidad de los paisajes naturales que encontramos.

Aunque solo visitamos una pequeña parte del Sendero Shin-etsu, me sorprendió la diversidad de los paisajes naturales que encontramos. Estanques y arroyos, bosques y árboles perennes, vistas panorámicas de Nagano y sus valles. Pero apenas había arañado la superficie de la belleza que el sendero tiene para ofrecer. Aún más increíble, el paisaje cambia continuamente a partir de mediados de la primavera con sus flores hasta los verdes brillantes de la lluvia de verano a los tonos dorados del otoño. Uno podría caminar por el sendero varias veces en diferentes estaciones y disfrutarlo de una manera completamente diferente.

Por supuesto, no soy un gran excursionista y me alegré de quitarme las botas por la noche y empaparme en uno de los onsen locales.  Como habitante de una gran ciudad, me he vuelto insensible a estar rodeado constantemente de asfalto y concreto, así que tan solo unas horas en la naturaleza refrescaron mi alma.  Han pasado ya unas semanas y los recuerdos del follaje otoñal de Nagano siguen frescos en mi mente, visitándome en mis sueños.

¿Cómo llegar al Sendero Shin-etsu?

Para empezar, tienes que visitar la web de Shin-etsu Trail Club, con una gran cantidad de información sobre el sendero, guías y servicios en inglés. El acceso al sendero en taxi o bus es fácilmente accesible desde la estación Iiyama. Aunque el sendero es totalmente gratuito y puedes ir a tu propio ritmo, es aconsejable consultar antes en uno de los cinco Centros de Información oficiales para encontrar información actualizada sobre las condiciones meteorológicas y de los senderos, a la vez que obtener un mapa.

El Centro de actividades en la estación de Iiyama también tiene información y mapas, así como equipo de alquiler para cualquier cosa que te hayas olvidado. Si quieres contratar un guía, contacta con Shin-etsu Trail Club a través del e-mail antes de tu viaje y te ayudarán todos los trámites. Hay una serie de alojamientos que también puedes reservar con anticipación que te proporcionarán un hospedaje cómodo y comida deliciosa, y parte de su servicio es recogerte y dejarte en los distintos puntos de partida a lo largo de la ruta.

Patrocinado por Shinshu-Iiyama Tourism Bureau
Traducido por Maria Peñascal

Todd Fong

Todd Fong

Freelance writer, photographer, and mentor. Japan-based, Oaktown (Oakland, California) born. Freelance writing and photography work includes Lonely Planet, Voyapon, Metropolis Japan, and several regional tourism websites around Japan.

www.peraperapera.net/

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